Me encanta el Merlot. También me encanta el Cabernet Sauvignon y el Zinfandel, pero siempre que tenga la opción elegiré un vino Merlot. Mi vino favorito de todos los tiempos es el Jean Leon Merlot 2001 y si voy a Burdeos (cosa que generalmente no hago), escogería siempre Saint Emilion, porque me gusta un buen Merlot.

Estaba pensando en escribir la historia de una bodega que utilizase esta varietal mayoritariamente para elaborar un vino especial, y hablando con mi amigo Geoff, resulta que a él le apasionan los Merlot de una bodega californiana situada en Napa Valley, Duckhorn Vineyards (@DuckhornWine). Así que decidí hacer un poco de investigación sobre ella para ver de dónde viene su pasión por el Merlot y cómo los elaboran para hacer vinos de gran calidad.

Duckhorn Vineyards fue fundada en 1976 en St. Helena, Napa Valley por Dan y Margaret Duckhorn. Dan había visitado Saint Emilion y Pomerol en Burdeos, donde descubrió la varietal Merlot. Esta uva se utilizaba en Estados Unidos en coupages por parte de un gran número de bodegas pero no se usaba para hacer monovarietales. Dan pensaba que la Merlot tenía el potencial necesario para ser un gran vino debido a su elegancia y estructura. De esta manera nació Duckhorn Vineyards. Dos años más tarde, en 1978, llegó su primera cosecha y consiguieron producir 800 cajas de Cabernet Sauvignon y 800 cajas de Merlot. Más tarde, en 1982 añadieron a su bodega la Sauvignon Blanc.

En la actualidad Duckhorn posee siete viñedos repartidos en diferentes zonas de Napa Valley como Carneros, Yountville, Rutherford, St. Helena y la tan codiciada Howell Mountain. Tienen casi 200 parcelas en diferentes viñedos y una vez que se realiza la cosecha, el vino se cría en barrica separado por viñedos. Si esto de por sí ya parece un desafío, envejecer el vino de esta manera antes de mezclarlo, imagina que además vas a usar 25 tipos diferentes de roble elaborados por 13 productores distintos. Y no sólo eso, aún hay más. Además de cultivar sus propios viñedos, también compran fruta de agricultores independientes en todo el valle de Napa. Pronto hablaremos con Renee Ary, la enóloga de Duckhorn, para ver cómo logra hacer que todo esto funcione para producir vinos de gran calidad.

El año pasado, tras varias décadas comprando las uvas que se producían en uno de los mejores viñedos de la zona: Three Palms Vineyard, y unos de los mejores viñedos de Merlot de Estados Unidos, finalmente lograron adquirirlo. Este viñedo está considerado por Renee Ary, como “el Petrus americano. No es solo que produzca increíble fruta con la que elaboramos vinos increíblemente únicos, sino que además, año ras año, independientemente de las condiciones meteorológicas. Eso es lo que marca su grandeza”. Este viñedo se llama así debido a que tiene tres palmeras.

Duckhorn produce vinos varietales con las siguientes uvas: seis vinos Merlot, siete vinos de Cabernet Sauvignon, dos vinos de Sauvignon Blanc, dos vinos de Chardonnay, un vino de Cabernet Franc y un Late Harvest Sauvignon Blanc. También producen el Napa Valley Red Blend, un vino de coupage. En 2009 elaboraron un Petit Verdot que está agotado.

Los seis vinos de Merlot son el Three Palms Vineyard (89% Merlot, 8% Cabernet Sauvignon, 2% Malbec, 1% Petit Verdot), Napa Valley (88% Merlot, 7% Cabernet Sauvignon, 5% Cabernet Franc), Carneros Napa Valley (100% Merlot), Rector Creek Vineyard (95% Merlot, 5% Cabernet Sauvignon), Atlas Peak Napa Valley (100% Merlot) y Merlot Stout Vineyard (100% Merlot).

De media, los Merlot envejecen en barricas de roble francés durante 15 meses. La mitad de las barricas son nuevas y el resto están en su segunda cosecha.

Fotos © Duckhorn Vineyards